O termo alimentos funcionais e mais tarde “nutracêuticos” foi cunhado pela primeira vez no Japão no início da década de 1980. Alimentos funcionais se sobrepõem a outros termos ao lado de nutracêuticos e incluem “vita foods”, “alimentos médicos”, “probióticos” e “pharmafoods”.

Hoje, os alimentos funcionais abrangem uma ampla variedade de tipos de alimentos e são considerados aqueles que são alimentos fortificados, enriquecidos ou aprimorados;

 é por meio de perfis nutricionais aprimorados que esses alimentos proporcionam benefícios à saúde que vão além do fornecimento de nutrientes essenciais (vitaminas e minerais) quando consumidos em uma quantidade limite como parte de uma dieta variada, regularmente.

O que são alimentos funcionais

O que são alimentos funcionais
O que são alimentos funcionais

O que são alimentos funcionais: são aqueles que, além de seus efeitos nutricionais usuais, possuem compostos biológicos ( nutrientes ou não nutrientes) que melhoram algumas das funções do organismo e nos ajudam a nos mantermos saudáveis.

Um alimento funcional visa reduzir o risco de contrair doenças, seja modificando o alimento ou adicionando ingredientes com efeito benéfico à saúde. São alimentos básicos na dieta anticâncer, pois podem atuar na prevenção de certas doenças como câncer, osteoporose, doenças cardiovasculares ou melhorar a saúde gastrointestinal com efeito probiótico.

Por que precisamos de alimentos funcionais?

O interesse dos consumidores na relação entre dieta e saúde aumentou substancialmente na Europa. Há um reconhecimento muito maior hoje de que as pessoas podem ajudar a si mesmas e suas famílias a reduzir o risco de doenças e enfermidades e a manter seu estado de saúde e bem-estar por meio de um estilo de vida saudável, incluindo a dieta.

 O apoio contínuo ao importante papel de alimentos como frutas e legumes e cereais integrais na prevenção de doenças e as pesquisas mais recentes sobre antioxidantes dietéticos e combinações de substâncias protetoras em plantas ajudaram a impulsionar o desenvolvimento do mercado de alimentos funcionais na Europa.

As tendências demográficas da população e as mudanças socioeconômicas também apontam para a necessidade de alimentos com benefícios adicionais à saúde. 

O aumento da expectativa de vida, resultando no aumento do número de idosos e no desejo de uma melhor qualidade de vida, além do aumento dos custos com a saúde, têm estimulado governos, pesquisadores, profissionais de saúde e a indústria alimentícia a ver como esses as mudanças podem ser gerenciadas de forma mais eficaz.

 Já existe uma grande variedade de alimentos disponíveis para o consumidor de hoje, mas agora o impulso é identificar os alimentos funcionais que têm o potencial de melhorar a saúde e o bem-estar, reduzir o risco ou retardar o aparecimento de doenças importantes, como doenças cardiovasculares doenças (DCV), câncer e osteoporose.

 Aliados a um estilo de vida saudável, os alimentos funcionais podem contribuir positivamente para a saúde e o bem-estar.

Benefícios dos alimentos funcionais

Uma alimentação equilibrada é a base de uma boa saúde, juntamente com o exercício físico. E nesse contexto, os alimentos funcionais são importantes, pois ajudam a melhorar o funcionamento do organismo de diversas formas:

  • Crescimento e desenvolvimento da criança: os leites de transição para crianças são um exemplo claro de alimento funcional, pois contêm nutrientes específicos para o seu crescimento e desenvolvimento.
  • Gravidez: sal iodado e alimentos fortificados com ácido fólico, ferro, cálcio e diferentes vitaminas e minerais contribuem para um bom desenvolvimento do feto. Metabolismo: muitos dos alimentos funcionais direcionam sua atividade para o metabolismo favorecendo um melhor controle da glicemia (pobre em açúcares simples), para controlar os níveis de colesterol e triglicerídeos (alimentos com baixo teor de gorduras saturadas, enriquecidos com fitoesteróis, com ácido oleico ou com ômega- ácidos graxos essenciais 3 e ômega-6), para evitar a constipação (fibra), para repor os eletrólitos após a prática esportiva (bebidas energéticas), etc.
  • Estresse oxidativo: antioxidantes (vitaminas C e E, betacaroteno, zinco, selênio, fitoesteróis e outras substâncias) neutralizam os efeitos nocivos do acúmulo de radicais livres no DNA (conhecido como estresse oxidativo) e no metabolismo lipídico. Seu consumo pode ajudar a prevenir doenças cardiovasculares e degenerativas ou câncer. É por isso que muitos alimentos enriquecidos com antioxidantes podem ser encontrados no mercado hoje.